Después de cinco días de carrera en pleno desierto del sur de Marruecos, el castellonense Joan Barreda Bort (Honda), ganador de dos etapas, se adjudica la 9ª edición del Afriquia Merzouga Rally.

Sin embargo, para el conjunto de participantes, incluyendo un gran número de novatos, lo más importante ha sido poder curtirse en etapas muy exigentes para acercarse a otro sueño: participar en el Dakar, la prueba reina del rally raid.

El erg Chebbi no guarda ya ningún secreto para ellos. Los participantes partían esta mañana para disputar la última etapa de esta 9ª edición del Afriquia Merzouga Rally. Los SxS, seguidos de los quads y luego las motos han empezado con una salida en línea, particularmente impresionante antes de recorrer los 48,8 km de la especial del día, compuesta exclusivamente de dunas.

El terreno resultaba propicio para los “top teams”, que se habían desplazado todos para participar en el Afriquia Merzouga Rally. “La batalla ha sido épica”, reconoce Toby Price (KTM). “Las Honda nos han empujado a todos a dar lo mejor de nosotros mismos”. Frente a las KTM (invictas en el Dakar desde 2001), Husqvarna, Sherco y Hero, ha destacado el fabricante japonés. Solo Pablo Quintanilla (Husqvarna), al imponerse el viernes, evita que Honda haga un pleno de victorias de etapa esta semana. Joan Barreda Bort ha ganado dos etapas (la primera y la tercera) y ha dominado la clasificación general durante toda la prueba. Resulta lógico, por tanto, que se alce vencedor, aunque sea la primera vez que participa en el Afriquia Merzouga Rally.

Aunque el vencedor de esta última etapa, ha sido Pablo Quintanilla (Husqvarna), a pesar de una caída en los primeros kilómetros en la que se recuperaba rápidamente, seguido del argentino Kevin Benavides, llegando a meta cediendo únicamente tres segundos sobre Quintanilla. Ello no ha sido impedimento para confirmar su segundo puesto en la carrera. También Toby Price (KTM) ha apretado de valiente, finalizando la etapa cerca de Benavides en la tercera plaza. Muy bien Lorenzo Santolino (Sherco), que consigue el mejor tiempo en el primer punto de paso y después se ha mantenido con los más rápidos hasta la prueba final, logrando una magnífica cuarta posición.

Como ya hemos comentado, Joan Barreda (Honda) era quinto del día, controlando a sus rivales seguido del joven chileno José Ignacio Cornejo (Honda), ha rubricado su sexta posición entrando a rueda de Barreda en esta última etapa. El argentino Franco Caimi (Yamaha), finalizaba en la séptima posición de la jornada, con  el estadounidense Ricky Brabec (Honda) en la octava, Andrew Short (Husqvarna) en la novena y Paulo Gonçalves (Honda) cerrando el top ten.

En la clasificación scratch final del Merzouga Rally, victoria de Joan Barreda (Honda), finalizando segundo por detrás Kevin Benavides (Honda). La tercera posición del podio ha sido para Pablo Quintanilla (Husqvarna), el Campeón del Mundo, sigue mostrando su potencial. Mientras que Franco Caimi, consigue una buena cuarta posición para Yamaha, seguido de Ricky Brabec (Honda) en la quinta.

Respecto a los otros principales pilotos de casa, Joan Pedrero (Sherco) acaba en la séptima posición, con Laia Sanz (KTM) en la 14ª, Oriol Mena (Hero) en la 15ª.

El Afriquia Merzouga Rally: “la escuela del Dakar”

Una vez más, el rally ha demostrado ser un terreno de juegos para todos aquellos que sueñan con participar en el Dakar. Gracias a un recorrido exigente, al acompañamiento en todo momento por parte de pilotos reconocidos como el holandés Frans Verhoven y a las “clases nocturnas” organizadas al término de cada etapa, el rally conserva su ADN: “permitir a cada uno progresar y convertirse en un buen piloto de rally raid”, en palabras del fundador de la prueba, Edo Mossi. Entre los pilotos de motos, ha destacado de forma especial, Anthony Boursaud (Yamaha), que ha terminado en primera posición del “Road to Dakar”, una clasificación destinada a todos aquellos que aspiran a participar en el Dakar.

Declaraciones de los principales pilotos:

Pablo Quintanilla (Husqvarna):

“Hoy fue una etapa realmente divertida. Tuvimos el inicio de motocross y fue bueno luchar con los muchachos de principio a fin. Empecé bien pero a los cinco o seis kilómetros de la etapa tuve un pequeño choque que me hizo retroceder algunas posiciones. Luego empujé hasta el final y 10 km antes de meta logré el liderato y fui el primero en cruzar la bandera a cuadros. Me sentó realmente bien ganar una etapa de esa manera. En general, estoy satisfecho con mi tercer puesto en el total. Esta fue una carrera difícil con navegación complicada y estar en el podio siempre es bueno. Continuamos acumulando experiencia y mirando hacia el futuro en las carreras que están por venir “.

Joan Barreda( Honda):

“Estoy muy contento por volver a ganar una carrera, especialmente porque así, olvidamos un año de lesiones. Aún hay trabajo por hacer para volver a estar al 100% físicamente y conducir como me gusta, sin dolor. Volver a la competición así, como me gusta, haciendo una buena carrera y acabar ganando, tiene que servir de motivación para seguir apretando y llegar al máximo nivel a finales de año.”

Kevin Benavides (Honda):

“Terminamos la etapa a rueda con Quintanilla y finalmente terminé segundo. Me voy de aquí muy contento después de ganar tres etapas de las seis, ha sido una muy buena carrera para mí, sin caídas. Los errores de navegación fueron por fallos de roadbook.” 

 

“Creo que el tiempo perdido el primer día no lo pude recuperar, pero lo hice bien, dando batalla cada día para terminar dos Honda en lo alto del podio. Felicitaciones a Joan y a todo el equipo Monster Energy Honda Team por la carrera.”

Raúl Castella Monster Energy Honda Team Manager:

“Estamos muy contentos de un resultado que difícilmente podría ser mejor aquí en el Merzouga Rally, con un alto nivel de participación. Primer y segundo puestos es increíble. Estamos sorprendidos positivamente por el potente regreso de Joan Barreda, al que felicitamos por la victoria y que ha estado luchando en cada etapa, como también felicitamos a Kevin Benavides, que ha conseguido la segunda posición ganando tres especiales. Se ha visto el gran nivel de pilotaje que tienen nuestros pilotos y los demás han tenido algunos problemas con la navegación, pero han luchado fuerte para estar lo más arriba. La navegación ha sido un factor importante, muy difícil en todas las etapas. Es muy importante para entrenar y preparar la temporada. Estamos contentos y queremos felicitar a todo el equipo por el esfuerzo y resultado. Continuaremos esforzándonos para conseguir los mejores resultados.”

Lorenzo Santolino (Sherco):

El balance es positivo. Queda mucho que aprender en cuanto a navegación, pero no me pierdo, sigo bien el rumbo y otros pilotos que iban detrás de mí sí se han perdido. En cuanto al ritmo, la velocidad está ahí, he conseguido buenos tiempos. El equipo ha funcionado muy bien, doy las gracias a Sherco, a los patrocinadores y a todos los que me apoyan”.

Franco Caimi (Yamaha):

“El Rally Merzouga de este año ha sido toda una aventura y estoy muy contento de terminar en el cuarto lugar en la general. Pienso en todas las horas que he pasado en mi moto estos últimos días y todos los pequeños errores que podría haber evitado, Creo que podría haber estado aún más arriba en la clasificación final, pero no puedo quejarme. Con la mayoría de los corredores del Dakar Rally de alto nivel compitiendo en este evento, fue una gran experiencia de aprendizaje para mí. Me sentí bien con mi Yamaha en toda la carrera y, lo más importante, hemos dado algunos grandes pasos como equipo y conmigo individualmente como piloto de rally.

Aprendiendo de los pequeños detalles, ahora todo estaba mejor organizado en nuestro equipo y fue una gran ayuda. En cuanto a mí, recientemente hice algunos cambios importantes en mis planes de entrenamiento y todo mi enfoque de las carreras, y esto valió la pena aquí en Marruecos. La etapa que más disfruté fue la final. Partimos juntos en un comienzo de estilo motocross y rápidamente me las arreglé para ponerme tercero. El escenario se disputó al 100% en dunas de arena y después de 40 minutos intensos de carrera logré llevar a la Yamaha a una buena posición y asegurarme la cuarta plaza final. Esta semana en Marruecos demostramos que hemos estado haciendo un progreso constante y espero que siga así el resto de la temporada “.

Laia Sanz (KTM):

“Nada más salir, me he ido al suelo y otro piloto se me ha caído encima. No me he hecho daño, pero se me ha torcido el soporte del roadbook y una maneta… así que he decidido tomarme la etapa con tranquilidad. Me sabe mal porque me hubiera gustado acabar esta carrera con un buen resultado parcial”

Sobre el hecho de que varios participantes reclamaran que había un error en el roadbook en la etapa 4, y que la organización cambiara el punto desde donde tomar los tiempos, Laia comenta:

“Considero esta decisión muy injusta para los pilotos que sí encontramos el camino correcto. Esta vez no me importa demasiado porque no me jugaba ningún resultado, pero reconozco que sienta un mal precedente ya que el primer día nos perdimos varios corredores y nadie nos devolvió el tiempo”.

Fuente y Fotos: Honda Racing Corporation, Husqvarna-Motorcycles, KTM Racing, Sherco, Eduardo Bauer, Mediaré Comunicación / M.Kin©

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